马斯克又赢了!SpaceX开启商业载人航天时代

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网易科技讯5月31日消息,SpaceX载人火箭按计划于北京时间3点22分发射升空,这是人类首次商业载人航天任务。

SpaceX载人火箭发射瞬间 (来源:网易科技报道)

从远景看SpaceX载人火箭发射瞬间 (来源:网易科技报道)

火箭升空约2.5分钟后,第一级火箭推进器熄灭并分离,并在发射约9分钟后成功返回大西洋上的火箭接收台。

SpacX第一级分离 (来源:网易科技报道)

SpaceX第一级回收 (来源:网易科技报道)

火箭升空约12分钟后,第二级火箭助推器熄灭并执行分离任务,这一阶段标志着载人“龙”飞船进入地球轨道。它按计划前往国际空间站,预计将于北京时间31日晚10点半左右到达。

SpaceX第二级分离 (来源:网易科技报道)

这次由埃隆·马斯克(Elon Musk)旗下SpaceX公司实施载人航天任务,任务通过载人龙飞船把美国国家航空航天局(NASA)宇航员鲍勃·贝恩肯(Bob Behnken)和道格·赫尔利(Doug Hurley)送往国际空间站。

目前,NASA和SpaceX公司还没有公布载人龙飞船返回地球的时间,以及Demo-2任务结束的确切日期。NASA局长表示,可能会在8月返航。

据介绍,现年49岁的贝恩肯曾两次乘坐航天飞机前往国际空间站,他已经进行了6次太空行走,在太空停留时间超过29天。

53岁的赫尔利是美国海军陆战队退役上校,2000年加入NASA宇航员队伍,之前已经在太空中停留过27天。

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整个任务可能持续至少一个月,甚至长达四个月,最终飞船将落在佛罗里达东海岸的大西洋上。

这次发射可谓好事多磨,三天前因天气原因导致发射推迟和一天前SpaceX新飞船原型的爆炸没有影响这次任务。

为何此次发射如此重要?

这标志着历史上第一次商业航空公司将人类送入地球轨道。NASA和航天迷们为这个里程碑已经等待了近十年。自2011年航天飞机计划结束以来,美国就再也无法自己将宇航员送入太空。从那时起,NASA的宇航员不得不前往俄罗斯以及哈萨克斯坦,并乘坐联盟号升空。NASA购买每个座位的成本高达8600万美元。

但NASA选择不自己创造航天飞机的替代品。取而代之的是,它要求私营部门开发能够安全地运送宇航员往返国际空间站的航天器。考虑到NASA以前从未外包过载人航天器的开发,这是个非常有争议的决定。当时的想法是,商业公司可以降低成本,刺激创新,而NASA将有更多的时间和资源专注于探索更深层次的太阳系。

2014年,NASA授予了两份合同:分别将价值42亿美元的合同授予波音公司用于开发制造其星际线飞船(Starliner),将价值26亿美元的合同授予SpaceX研发制造适合宇航员使用的载人龙飞船,该航天器的货运版本已经在往返于国际空间站运送补给。NASA此前曾为SpaceX开发货运龙飞船投入了资金。该机构表示,波音公司收到了更多资金,因为它是从头开始设计星空线飞船的。

波音公司最近遭遇了一次重大挫折,因为星际线飞船在关键的无人试飞中发生了故障。但SpaceX能够完成此次发射任务,对于始终致力于推动更多商业合作的NASA来说,这将代表着重大胜利。更不用说,NASA宇航员将不再需要搭乘俄罗斯飞船的便车。

此次发射成本如何?

载人龙飞船到达国际空间站示意视频 (来源:网易科技报道)

根据NASA监察长办公室2019年发布的一份报告,俄罗斯联盟号飞船发射的每个座位花费了NASA约9000万美元,过去十年平均每人约为5500万美元。而载人龙飞船将每位NASA宇航送入空间站的成本约为5500万美元。但这些都是基于合同的估计,该合同没有明确定义每个座位的成本,而且只考虑了前六次任务。

促进科学和太空探索的非营利性组织行星协(Planetary Society)会的一项新分析表明,总的来说,与美国以前的载人航天计划相比,NASA的“商业宇航员”计划是很划算的。

何为载人龙飞船?

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载人龙飞船是SpaceX公司用于向国际空间站运送货物的龙飞船升级版。龙飞船是一种无人驾驶航天器,自2012年以来一直为NASA向国际空间站运送补给物资。

载人龙飞船正常情况下会搭载4名宇航员,但飞船本身最多可容纳7人。飞船将通过SpaceX公司的主力火箭“猎鹰9号”火箭发射升空。

SpaceX演示龙飞船如何操作 (来源:网易科技报道)

这两种运载工具都是可重复使用的。猎鹰9号火箭的一级助推器可回收后再次用于发射。SpaceX也对龙飞船进行了回收再利用,并计划对载人龙飞船进行同样操作。

与执行货运任务的龙飞船有所不同,载人龙飞船增加了一个紧急中止系统,用于在发射过程中出现紧急情况时将飞船与火箭分离。SpaceX在今年早些时候的一次测试中成功验证了该系统。

此外,载人龙飞船服务舱的翼片更为光滑。太阳能电池板是直接安装在船体上的,而不是像龙飞船那样安装在可展开的面板上。

任何时候航天器离开地球都会有风险,而且没有完美的测量方法来预测它们。根据NASA制定的衡量标准,SpaceX被要求确保载人龙飞船发生灾难性故障的可能性只有1/270。已经有无数次尝试计算给定航天飞机任务的风险,在其执行的135次任务中,有两次航天飞机悲剧,因此其发生致命事故的几率约为1/68,远高于载人龙飞船。

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